Año XCVII - Nro. 34.405 - Martes 12 de Agosto de 2003

El ALMA del Universo

Por Dr. Eduardo Hardy,

astrónomo (*)

 

El alma es el motor del ser humano. O por lo menos esa es la interpretación que damos habitualmente a ese difícil concepto. Por eso no es extraño que si los seres humanos quieren entender cómo funciona el universo tienen a su vez que construir un ALMA, esta vez hecha de metal, de fibra óptica, de electrónica. Si el nombre está bien buscado, también lo está el lugar en que se construirá este ALMA, cerca de San Pedro, en la árida y seca planicie a 5000 metros de altura que se conoce con el nombre, esta vez menos latino, de Chajnantor.

ALMA, de sus siglas en inglés Atacama Large Millimeter Array, o el Gran Conjunto Milimétrico de Atacama será, cuando se complete en unos ocho años más, una inmensa máquina del tiempo diseñada para escrutar el Universo hasta sus confines más remotos.

La idea central es que si queremos ver muy lejos debemos obtener imágenes muy finas, con una inmensa resolución de detalles. Pero la física nos enseña que cuanto mayor es la resolución que queremos obtener, mayor debe ser el diámetro del telescopio que necesitamos. Lo que ALMA logrará es simular un radiotelescopio de 14 kilómetros de diámetro distribuyendo 64 telescopios individuales de "sólo" 12 metros de diámetro sobre esa inmensa extensión y combinándolos en forma simultánea para observar el mismo punto del cielo. Con esa estrategia se le podrá ganar en resolución, y por mucho, al mismísimo telescopio espacial Hubble. Y todo esto en ciertas ondas especiales de luz (ondas de radio que llamamos milimétricas) que nos permitirán ver los primeros balbuceos de las estrellas, las galaxias y los planetas en los confines del tiempo.

Se trata de una instalación astronómica internacional, en colaboración con Chile, financiada en conjunto y a partes iguales por Norteamérica (Estados Unidos y Canadá) y Europa. La construcción estará a cargo del Observatorio Radioastronómico Nacional de los EE.UU., por la parte norteamericana, y por la ESO por la parte Europea.

El Observatorio Radioastronómico Nacional de los EE.UU. (NRAO), operado por Associated Universities (AUI), es una institución líder en radioastronomía en el mundo. NRAO ha construido y operado inmensos instrumentos a lo largo y ancho de Estados Unidos, entre ellos el gran conjunto de antenas que el público ha visto en la película "Contacto" en una versión muy "hollywoodense" de lo que es la radioastronomía. Uno se pregunta si Judy Foster no habría preferido hacer la película en Chajnantor después de conocer la belleza del lugar. NRAO esta ahora en Chile instalando por primera vez un gran instrumento fuera del territorio estadounidense porque simplemente no se conoce otro lugar comparable a Chajnantor.

A propósito, el concurso interno para encontrar el nombre de este instrumento lo ganaron en 1999 dos estudiantes chilenos becados en los laboratorios de NRAO en Nuevo México. Ellos entendieron el concepto de ALMA.

 

(*)El Dr. Eduardo Hardy, astrónomo del Observatorio Nacional Radioastronómico de EE.UU., representa esa institución en Chile.



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